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Fleuve et rivière : quelle différence ?

Publié le 12/08/2017 (m.à.j* le 16/02/2024)
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Fleuve et rivière, quelle différence ? Ces termes sont des termes de géographie et sont consacrés par l’usage. Le langage de la navigation et du droit parle de cours d’eau.

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La Seine, dont le nom est entouré en rouge, est un fleuve qui est alimenté par ses affluents, ici des rivières comme la Marne ou l’Yonne, entourées en bleu.

Fleuve

Cours d’eau qui se déverse dans un océan ou dans une mer. La Loire se jette dans l’océan Atlantique, le Rhin dans la mer du Nord ou le fleuve Amour dans le Pacifique. Exception : l’Okavango, qui traverse l’Angola, la Namibie et le Botswana, se jette dans un désert, le Kalahari. Il existe plus de 50 fleuves en France, dont les plus longs sont (selon leur longueur sur le territoire français) : la Loire, la Seine, le Rhône, la Garonne et la Meuse (sa partie française). En savoir plus ici. Le plus long fleuve d’Europe est la Volga, suivi du Danube puis du Dniepr. Les plus longs fleuves du monde sont bien sûr le Nil et l’Amazone, suivis du fleuve Bleu (Yangzi Jiang). On nomme estuaire ou delta l’embouchure du fleuve, c’est-à-dire la « fin » du fleuve, le lieu où il se jette dans l’océan ou dans la mer. L’estuaire est une zone où se mélangent les eaux douces et les eaux marines. On dit alors que l’eau y est saumâtre, c’est-à-dire que la salinité de l’eau est intermédiaire entre l’eau de mer et l’eau douce. La marée y entre. Le delta est une embouchure divisée en de nombreux bras.

Rivière

Affluent (un cours d’eau qui se jette dans un autre cours d’eau) d’un fleuve, d’une autre rivière ou d’un lac. Une rivière ne se jette pas dans la mer, ni dans un océan. La Marne est la plus longue rivière de France : elle est longue de 514 km. L’Ain se jette dans le Rhône, le Cher dans la Loire ou le Loing dans la Seine. Le lieu où une rivière rejoint un autre cours d’eau est un confluent. Bien sûr, le point d’origine d’un cours d’eau est appelé la source.

La différence entre fleuve et rivière : une distinction française ?

La distinction existe en allemand entre Fluss et Strom. Elle n’existe pas en anglais, en italien ou espagnol.