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Centrifuge et centripète : quelle différence ?

Publié le 04/03/2020 (m.à.j* le 26/02/2023)
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Centrifuge et centripète sont des antonymes créés par le physicien britannique Isaac Newton (1642 – 1727). Ce qui est centrifuge tend à éloigner du centre. La force centrifuge provoque la rotation des corps autour du centre tout en les éloignant. Le terme est formé des éléments latins centrum, centri (« centre ») et fuga (« fuite »). Une centrifugeuse est un appareil de laboratoire et un appareil de cuisine (il permet par exemple de séparer un fruit de son jus). Exemples 

  • Des forces centrifuges menacent notre pays d’implosion, chaque classe sociale tend à s’éloigner de l’État pour se renfermer sur elle-même.
  • Pendant les Trente Glorieuses, avec la diffusion de la voiture, l’aménagement des villes a été centrifuge, avec un étalement de plus en plus important en banlieues pavillonnaires. 
  • […] car tous les peuples ont une espèce de force centrifuge par laquelle ils agissent continuellement les uns contre les autres, et tendent à s’agrandir aux dépens de leurs voisins, comme les tourbillons de Descartes. (Rousseau, Du contrat social)

Ce qui est centripète tend à rapprocher du centre. Le terme est formé des éléments latins centrum, centri (« centre ») et petere (« viser, chercher à atteindre, chercher à gagner »). En physique, la force centripète permet de maintenir un objet dans un trajectoire circulaire. Exemples :

  • Victor Hugo a dit que l’idolâtrie est la force centripète, parce qu’elle ramène les individus vers l’objet qu’ils adorent, tandis que le nihilisme est une force centrifuge.
  • Pour ceux qui auraient manqué le voyage, le ton était à la construction. Au projet. L’atmosphère était centripète. On voulait faire l’Europe, on voulait faire la paix, on enterrait l’apartheid, on admirait Mandela, on était tous d’accord sur la fin du racisme, on allait se mélanger, s’enrichir, s’améliorer. (Letemps.ch)
  • Autre objectif: contribuer à la lutte contre les déchets plastiques en misant sur cette vague centripète pour attirer ces déchets en un point précis, et ainsi les récupérer. (Franceinfotv.fr)

À lire : quelle différence entre concave et convexe ?