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Irréel du passé : définition & exemples

Publié le 19/10/2022 (m.à.j* le 27/11/2022)
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L’irréel du passé est formé ainsi : si + plus-que-parfait de l’indicatif (a) + conditionnel passé (b). Dans la langue littéraire, ces deux temps peuvent être remplacés par le plus-que-parfait du subjonctif (ou conditionnel passé seconde forme).

Dans les subordonnée hypothétiques introduites par « si », l’irréel du passé exprime un fait non réalisé dans le passé à cause d’une condition non réalisée, elle aussi dans le passé. En d’autres termes, la condition, exprimée par le plus-que-parfait de l’indicatif, n’a pas été réalisée, ce qui a rendu la conséquence, exprimée par le conditionnel passé, impossible.

Exemples

  • Si vous aviez été à Paris ce jour-là, vous auriez pu m’aider à déménager mes affaires.
    • Vous n’étiez pas là à Paris ce jour passé, vous auriez pu m’aider à déménager mais vous ne l’avez pas fait.
  • Si je n’avais pas pris ce dossier au sérieux, nous aurions certainement perdu ce client.
  • Elle aurait pu ranger sa chambre dès ce soir, si elle l’avait voulu. 
  • J’aurais gagné toutes les compétions, si je m’étais entraîné avec plus de sérieux.
  • Si j’avais su vous tant affliger, ma pauvre chère amie, je me serais tu. (Flaubert, Correspondance)

Avec le plus-que-parfait du subjonctif :

  • Si vous eussiez été à Paris ce jour-là, vous eussiez pu m’aider à déménager mes affaires.
  • S’ils fussent allés jusque dans les forêts les plus reculées, ils eussent découvert des merveilles inconnues de l’homme.
  • Il n’en est pas moins vrai que si j’eusse eu mille francs sur moi et qu’il y eût encore des bijoutiers d’ouverts à cette heure-là, j’eusse acheté une bague à l’inconnue. (Proust, À la recherche du temps perdu)

Au contraire de l’irréel du passé, l’irréel du présent exprime un fait non réalisé dans le présent à cause d’une condition non réalisée. L’irréel du présent est formé ainsi : si + imparfait de l’indicatif (a) + conditionnel présent (b).

  • Si j’étais plus ponctuel, je raterais pas systématiquement le début de chaque spectacle.